肆虐的台风可能减轻地震

用埋在地下的核弹或在深层注入润滑油的方法驯服著名的圣安德烈斯断层,这是科幻小说的素材。但是大自然本身有可能正在排除中国台湾的一个主要断裂带的危险。科学家如今证明了经过该岛的台风引发了地震,这些地震在数小时到数天时间而非破坏性的数秒或数分钟时间里无害地释放了断层应变。他们推测,这些慢地震可能防止了大地震的出现。

台湾岛面临着相当大的地层应变。菲律宾海的构造板块从东面把它自己推到了台湾岛东部的海岸山脉的下面,把它沿着断层推高。但是这个断层停滞不前,拒绝滑动,这积累了应变,直到这个断层在一场释放了积累的应变的地震中突然散开。

2005年,台北的地球科学研究所的地球物理学家Chi-Ching Liu和华盛顿卡内基研究院设在华盛顿特区的地磁部门的Alan Linde Selwyn Sacks首先注意到了这种变化的应变和台风活动之间的联系。随着他们当年在一场会议上报告了这一现象(Science 20051223),他们很快就开始注意到了这个断层上持续数小时到数天的以变化的应变的方式记录下来的滑动——这就是慢地震——常常恰逢一场台风经过造成的大气压力下降。

如今,根据他们在《自然》杂志上报告的来自2002年到2007年的数据,他们发现了经过了30场台风,出现了20次慢地震,其中11场慢地震就是紧随着风暴中心经过导致的大气压力下降而发生的。他说,这让台风触发台湾岛的慢地震的情况毫不含糊。而且他指出,这种触发也有物理意义;台风的极低大气压可能减少断层的挤压并让它滑动。

Liu和他的同事进一步推测——这确实是一个纯理论推测——并提出台风引发的慢地震可能防止了大地震撕裂断层。他们推测,如果台风正在断层的其他地点触发无害的应变释放,这些风暴可能把有可能在一场大地震中破碎的一长条断层分成了数条更短的断层片断,每一个片断只能产生远远更小的地震。更小的地震就是在过去的100年中记录到的。

位于加拿大不列颠哥伦比亚省悉尼的加拿大地质调查局的地球物理学家Herb Dragert乐于赞同这个台风-慢地震的联系。他说该论文中详述的这个例子令人信服。但是,这种触发是否在沿着断层的足够地点缓解足够的应变,从而防止大地震的发生,下这个结论还远远太早

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